【天文】William:青海玉樹小行星撞擊事件 後續報道

2020-12-26 12:11:56 最後更新日期:2021-01-10 02:05:12
William Lam

現實中只是個小職員的軍武 / 科普愛好者

西安飛拉薩的西藏航空TV6018航班的副機長所拍得隕石穿越大氣層的照片,隕石似乎是由東向西飛的,其與大氣摩擦的高熱照亮方圓百公里的天空。(微博片段擷圖)

 

12月23日清晨7時左右,有大型的火流星墜落新疆青海省玉樹市(即之前的玉樹縣)附近,其光芒亦閃耀整個夜空,光度在某一瞬間增強至如早晨般(當地緯度推斷,早上7時還未天亮)。

玉樹市市郊拍到的片段,後被上載到互聯網中。

由美國國家海洋暨大氣總署(National Oceanic and Atmospheric Administration/ NOAA)管理的靜止環境観測衛星,但其閃電監察模組加插了探測隕石閃光偵測功能,現時還有兩台在軌服務、兩台備用。 (照片來自Twitter)

事件發生後,美國的噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory / JPL)透過地震儀的數據、照片光度及現在靜止環境観測衛星(Geostationary Operational Environment Satellite / GOES,一種天氣預報衛星),推測流星體以35公里 / 秒的速度呈10度角衝入大氣層,並於西藏自治區昌都市類烏齊縣大氣層上方35公里高空(剛好就在玉樹市西南偏南120公里)發生爆炸並碎裂,估計直徑約4-7公尺,質量約1000至5000噸,總撞擊能量約9500噸當量TNT炸藥。現時中國方面已在西藏東北部地區找尋隕石碎片。

紅箭所示,是JPL最新發表今次小行星撞擊事件的基本數據,下圖是經由GOES探測的閃光位置,應該是小行星在半空爆炸解體的地方,基本上已在西藏自治區的無人區。(圖片來自JPL網站及Google 地圖)

是次小行星墜落事件,論當量由1988年JPL有紀錄以來是第15大,也是2013年車里雅賓斯克小行星撞擊事件後第4大及這兩年內最大。就科學家過去所估計,類似事件平均約2-4年一次,而且絕大部分都是發生在地廣人稀之處或海洋上空。

龍宮小行星(162173)就是典型的阿波羅族近地小行星,屬於典型的C型小行星中一個小分類Cb型,物質以碳為主,所以反光度非常低,就如隼鳥二號所帶來的岩石樣本,更接近地球上的煤碎。阿波羅族其他小行星大多屬C型,也增加發現的困難。(ANN電視介紹片段擷圖)

雖然仍然沒有詳細軌道數據,但由一般天文常識推斷,這塊隕石應該都是近地小行星(例:阿波羅與阿登族小行星)的一員,現時普遍對地球存在威脅的小行星,都屬這兩個類別。這些小行星小至幾公尺,大至5公里左右,雖然就算最大的都未足以造成大規模生物滅絕,但足夠造成小型滅絕事件或者大規模的天氣異變,令食物鏈局剖崩潰及處於食物鏈高端的大型生物滅絕:另一方面,就算只有數百公尺的的天體,都足以對中小型國家或大型都市圈造成毀滅性打擊。

6600萬年前墨西哥尤卡坦半島的希克蘇魯伯隕石坑想像圖。原則上,超過70公尺的小行星,在大氣層爆炸時氣浪會席捲地表;超過100公尺就會留下撞擊坑,超過140公尺就會造成都會級的廣域破壞,超過200公尺就,打擊範圍就可達一個省,再往上升,就足以打亂全球天氣,威脅人類文明與生存。小行星撞擊計算器可顯示大概的數據 (VAN RAVENSWAAY/SCIENCE SOURCE)

比較特殊的是,這個小行星撞擊屬於無預警型,之前根本沒有人發現它。現時靠望遠鏡發現近地天體其實問題不少,因為以大型光學或射電遠鏡巡天,數十公尺的隕石會較容易被發現,但只是數公尺的話,難度很大;同時如果隕石是以碳及矽為主,或者剛巧在地影 / 月影區, 其反光率會更低,更難以觀察;比較幸運的是,這種大小的隕石其實也難以穿過大氣層,大部分都會土中大氣層爆炸,即使威力有如戰術核彈,對地面甚至低空的破壞力也是微乎其微的。

2020 OG飛掠地球南極的模擬圖,該小行星基本上已突入中地球軌道(Medium Earth Orbit, MEO)的最內側,幸運 / 不幸的話,其實有很小機會可以撞上繞極軌道上的通訊衛星了。(動態圖由天文學家Tony Dunn繪製,按圖可看動畫)

當然,這只是兩、三年一遇的天文事件,沒什麼好奇怪,若像某「大」媒體般大驚小怪,甚至玩上什麼現代版「天人感應說」,就完全是侮辱科學與人類智慧了,畢竟今年11月底日本同樣經歷了一次隕石飛掠事件,我們是否又要說什麼天譴之類?不過今年在近地小行星研究上也發生不少大事,且都是令人不安的,例如12月初阿雷西博射電望遠鏡全毀,令這方面的研究損失了一件利器;而8月時一顆小行星2020QG,更是以史無前例的近距離接近地球(最近時距南極上空不足3000公里),甚至是飛掠後才被人發現,可見人類相關的監察仍有很大漏洞。

不過話又說來,這類只有數公尺至數十公尺的"小"小行星卻又是最容易派人去探測甚至捕獲移動的,奧巴馬時期甚至有派人探測的計劃,不過特朗普上台後,又被登月"蓋過風頭"......(照片來源:連結)

編按:有人以為小行星墜落,即使是空爆都會嚴重影響地面。然而這段YOUTUBE片段中美軍在五個志願軍人對上3300公尺上空引爆一枚兩千噸當量的核彈(假若空爆能量只有4000-5000噸,就是這次核試的一半左右),他們除感受到衝擊波外,屁事沒個,何況小行星空爆高度接近36公里高……

 

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By 2020-12-26

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